Original Big Bird, Caroll Spinney, quitte « Sesame Street » après près de 50 ans

La course remarquable de M. Spinney en tant que Big Bird et Oscar the Grouch, deux des personnages les plus appréciés à la télévision, se terminera cette semaine.

Caroll Spinney, qui fait partie de Sesame Street depuis ses débuts en 1969, se retire de la série.Crédit...Cody O'Loughlin pour le New York Times

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WOODSTOCK, Connecticut — Le visage amical et barbu de Caroll Spinney peut-être pas celui que vous reconnaissez immédiatement. Mais si vous avez regardé la télévision à un moment quelconque au cours des 50 dernières années, vous connaissez presque certainement son travail. Depuis 1969, il a joué les parties du doux, curieux Gros oiseau et les adorables mécontents Oscar le Grognard sur Sesame Street, le programme pour enfants de longue date.

Ce jeudi, comme il l'a si souvent fait, Spinney, 84 ans, prévoit de se rendre dans les studios d'Astoria, dans le Queens, où Sesame Street est produit, et d'enregistrer quelques voix pour ses alter ego hauts en couleur.

Puis il se retirera du programme : ses rôles seront transmis à de nouveaux interprètes et son parcours remarquable d'un demi-siècle, dans lequel il a incarné deux des personnages les plus aimés de la télévision, prendra fin.

Sesame Workshop, l'organisation éducative à but non lucratif qui produit Sesame Street, n'avait pas de chiffre précis pour le nombre d'épisodes dans lesquels Spinney est apparu, mais une porte-parole a déclaré que le nombre était probablement des milliers des plus de 4 400 épisodes qui ont été créés.

Image Spinney au début des années 1970. Jouer à Big Bird est l

Crédit...Robert Führing

Spinney, qui a parlé la semaine dernière depuis son salon ici, assis à côté de sa femme, Debra, a déclaré qu'il avait peu ou pas de regrets pour son séjour sur Sesame Street.

J'ai toujours pensé : Quelle chance pour moi d'avoir pu jouer les deux meilleurs Muppets ? il a dit. Jouer à Big Bird est l'une des choses les plus joyeuses de ma vie.

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Lorsqu'on lui a demandé s'il envisageait depuis longtemps son départ de Sesame Street, où il travaille depuis ses débuts, Spinney a répondu : Non, pas du tout.

Mais ces dernières années, a déclaré Spinney, les exigences physiques pour interpréter les personnages étaient devenues difficiles pour lui et il avait développé des problèmes d'équilibre. Il a cessé de faire du théâtre de marionnettes pour Big Bird en 2015 et n'a depuis fourni que les voix pour lui et Oscar.

Le 50e anniversaire imminent de Sesame Street, pour lequel ses derniers enregistrements vocaux seront utilisés lorsqu'il sera célébré dans l'émission – les épisodes seront diffusés l'année prochaine sur HBO et en 2020 sur PBS – semblait être un bon moment pour tirer sa révérence.

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Debra Spinney a déclaré : « Ce sont juste les destins qui mettent parfois les choses au point.

Tout au long de leur maison de chalet de style bavarois, il y a d'innombrables souvenirs que Spinney a rassemblés au cours d'une vie passée à jouer un aviaire de 8 pieds 2 pouces et un monstre qui vit dans une poubelle.

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Crédit...Cody O'Loughlin pour le New York Times

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Crédit...Cody O'Loughlin pour le New York Times

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Crédit...Cody O'Loughlin pour le New York Times

Il y a la chaise berçante avec les jambes gargantuesques, orange et roses désincarnées de Big Bird attachées de chaque côté; la lettre de félicitations que Spinney a reçue à l'occasion de son 75e anniversaire de la part du président élu de l'époque, Barack Obama ; le mur de photographies dans lequel Spinney a posé avec d'autres sommités de la télévision comme Sid Caesar, Bob Hope et Jerry Seinfeld.

Plusieurs photos le montrent en train de travailler aux côtés Jim Henson , le créateur iconoclaste des Muppets, qui a recruté Spinney à Sesame Street il y a toutes ces années.

Bien qu'ils se soient déjà croisés dans les années 1960, Spinney a identifié une rencontre fatidique lors d'un festival de marionnettistes à Salt Lake City en 1969, lorsque Henson l'a vu essayer de présenter un spectacle multimédia qui a progressivement mal tourné.

Comme Spinney s'en souvient, Henson est venu le voir par la suite pour lui dire : j'ai aimé ce que vous essayiez de faire.

Peu de temps après, Henson a invité Spinney à jouer deux personnages de Muppet qui étaient en cours de développement pour Sesame Street, ce qui a fait ses débuts à la télévision publique plus tard cette année. L'un d'eux était Oscar, qui était envisagé comme un personnage violet grincheux et amoureux des déchets. ( Il était orange dans ses premières apparitions , avant de prendre sa teinte verte familière.)

L'autre était Big Bird, qui a été interprété dans un costume complet et qui, a déclaré Spinney, lui avait initialement demandé de jouer le rôle d'un yokel country drôle et stupide.

Après quelques épisodes, Spinney a fait une suggestion aux producteurs de la série. J'ai dit, je pense que je devrais le jouer comme s'il était un enfant, une mère porteuse, se souvient-il. Il peut être tout ce que sont les enfants. Il peut apprendre avec les enfants.

Cela a eu un effet durable sur Big Bird et sur Sesame Street, où le personnage en est venu à incarner l'âme tendre et nourrissante de la série.

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Crédit...Bill Pierce

Big Bird a toujours eu le plus grand cœur sur « Sesame Street », et c'est le cadeau que Caroll nous a fait, a déclaré Jeffrey Dunn, président et directeur général de Sesame Workshop. Je pense qu'il est juste de dire que la vision du monde de Caroll et la façon dont nous devrions nous traiter les uns les autres ont façonné et défini notre organisation.

Le personnage est devenu un symbole immédiatement reconnaissable de la simplicité juvénile, parcourant le monde et apparaissant dans d'autres émissions de télévision comme Saturday Night Live, The West Wing et The Colbert Report. Big Bird était le protagoniste du long métrage de Sesame Street de 1985, Follow That Bird, et Spinney a fait l'objet d'un documentaire de 2014, I Am Big Bird.

Spinney a déclaré qu'au fil des ans, son travail sur Sesame Street l'avait mis au courant d'innombrables fans qui ne pouvaient s'empêcher de lui dire – souvent les yeux pleins de larmes – comment la série avait changé leur vie.

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Il a parlé d'une femme qu'il a rencontrée à Cambridge, Mass., qui a raconté comment une rencontre fortuite avec Oscar le Grouch dans son adolescence lui a appris qu'il était permis de se défendre.

En errant à travers les chaînes de télévision, a déclaré Spinney, la femme est tombée sur cette étrange créature en train de dire non. Comme elle le lui a dit plus tard, je ne savais pas qu'on pouvait dire non à un adulte.

Sesame Street était également responsable de la présentation de Spinney à Debra, qui travaillait dans le département d'éducation communautaire de ce qui s'appelait alors Children's Television Workshop lorsqu'ils se sont rencontrés pour la première fois, en 1972. Je ne pouvais pas croire que Big Bird venait me parler, dit-elle à propos de leurs premières interactions.

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Crédit...Cody O'Loughlin pour le New York Times

Bien qu'Oscar et Big Bird semblent avoir peu en commun, Spinney a observé qu'ils étaient tous deux des personnages solitaires qui ont joué avec d'autres humains mais peu d'autres Muppets. Cela lui convenait, dit-il.

Je suis soliste, dit Spinney. Je ne suis pas bon avec une équipe. Je ne suis pas en phase avec le reste. Ils partent tous à gauche en même temps, alors que je suis le seul à aller à droite.

Plus tristement, il a dit qu'il était très seul à jouer à Big Bird. J'étais séparé de tout le monde.

Matt Vogel, apprenti de Spinney sur Big Bird depuis 1996, lui succédera dans le rôle.

Vogel, qui a également hérité des rôles d'autres Muppets populaires, dont Kermit la grenouille et le comte von Count, a déclaré qu'il considérait la tâche de perpétuer l'héritage de Spinney comme intimidante et importante.

Plus je fais le personnage, plus j'essaie de préserver ce que je pense étaient les intentions de Caroll, a-t-il déclaré. Inévitablement, une partie de notre propre personnalité commence à se glisser dans ces personnages. Mais c'est ainsi qu'ils vivent.

À son départ, Spinney sera l'un des derniers membres du personnel de Sesame Street à faire partie de la série depuis ses tout débuts.

Sous une forme ou une autre, il envisage de rester un ambassadeur de Sesame Street, lors de conventions et autres apparitions publiques. J'aurai 100 ans, je ferai des trucs de Muppet, a-t-il dit.

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Crédit...Richard Termine

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Crédit...Cody O'Loughlin pour le New York Times

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Crédit...Cody O'Loughlin pour le New York Times

Il a rappelé comment lui et Henson s'imaginaient vieux – c'est-à-dire, dans leurs 70 ans – faire des Muppets le reste de notre vie. Henson, décédé en 1990 à l'âge de 53 ans, n'a pas eu cette chance, mais je le serai, a déclaré Spinney.

Big Bird apparaît fréquemment dans les œuvres d'art que Spinney crée et dont il s'entoure à la maison. Cette collection comprend des peintures comme celle qu'il appelle Going Home, dans laquelle Big Bird est vu s'approcher d'un arbre énorme, ses nombreuses branches colonisées par d'innombrables nichoirs.

Une autre peinture de Spinney, intitulée In My Dreams I Can Fly, montre Big Bird – qui est traditionnellement décrit comme incapable de voler – avec ses ailes déployées alors qu'il plane au-dessus de la campagne.

Répétant une phrase qu'il a souvent utilisée pour décrire sa relation avec le compatissant Big Bird au fil des ans, Spinney a déclaré: Je ne peux pas le jouer – je peux vivre sa vie.

Bien que le rôle ne soit plus le sien, il s'accrochait à une partie de l'esprit ludique qui l'accompagnait.

Je joue avec un enfant de 6 ans depuis 50 ans, a déclaré Spinney. Avec un peu de joie espiègle, il ajouta : Et les enfants l'ont acheté.

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