Mon père, le pionnier du câble

Une famille se rassemble autour du foyer électronique - une télévision Philco Predicta - en 1958.

VOUS ne savez jamais quel genre de souhaits que je ferais vont surgir dans votre tête pendant que vous êtes au chevet d'un parent mourant. Il y a un an cette semaine, alors que j'étais assis avec mon père pendant les derniers instants de sa longue vie, celui-ci est arrivé spontanément : j'aurais bien aimé demander à papa, alors qu'il pouvait encore me répondre, à propos de l'époque où il a inventé la télévision par câble .

Que mon père, Robert G. Genzlinger, ait inventé la télévision par câble était un peu une tradition familiale qui surgirait à des moments aléatoires au fil des ans. Lors d'une réunion de famille, la télévision peut bavarder en arrière-plan et un échange comme celui-ci se produirait :

Frère et sœur 1 : Bon sang, il y a des émissions horribles sur le câble.



Frère et sœur 2 : Papa a inventé la télévision par câble, tu sais.

Nous savions tous que, comme la plupart des histoires de famille, celle-ci n'était pas strictement vraie mais contenait un élément de semi-vérité. Au cours des dernières semaines, en guise d'hommage à papa à l'occasion de l'anniversaire de son décès - il avait 91 ans - je suis parti à la recherche de la vraie histoire. Et bien sûr, bien que mon père n'ait pas inventé le câble, je l'ai trouvé au sommet d'une montagne glaciale près de Williamsport, en Pennsylvanie, il y a 60 ans, en plein cœur d'un moment revigorant et plein d'innovation dans l'histoire de la télévision que la plupart des gens aujourd'hui sait peu de choses.

J'en savais certainement peu à ce sujet ou sur le petit rôle de papa, qui s'est joué avant ma naissance. Il avait été handicapé par des accidents vasculaires cérébraux pendant quelques années avant de mourir, donc au moment où j'ai commencé à écrire sur la télévision, il n'avait pas beaucoup de souvenirs encore accessibles. Ma mère et mes six frères et sœurs aînés n'avaient qu'une vague idée de ce qui s'était passé à Williamsport en 1952.

Les émissions télévisées telles que nous les pensons ont commencé sérieusement aux États-Unis au milieu des années 40, et à la fin de cette décennie, Ed Sullivan, Howdy Doody, Milton Berle et d'autres noms familiers étaient déjà bien établis. Papa était un des premiers adaptateurs. En 1946, en sortant de la Marine - où, comme d'autres qui apparaissent dans cette histoire, il avait suivi une formation en électronique - il a créé une entreprise de réparation de radios et d'appareils électroménagers dans la banlieue de Philadelphie.

Bientôt, la Philco Corporation, un fabricant de radios, de téléviseurs et d'équipements connexes, lui a attribué un contrat pour installer et entretenir tous ses téléviseurs dans la banlieue nord de Philadelphie. Ces ensembles se vendaient rapidement à mesure que de plus en plus de programmes devenaient disponibles. À la fin de 1948, sa petite entreprise, qui au début fonctionnait dans son sous-sol, installait 250 appareils par mois et – comme les gens devenaient fous à chaque fois que leur image se brouillait et que la technologie les déconcertait – répondait à 60 appels de service par jour.

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Crédit...Le New York Times

La télévision s'est propagée rapidement dans les zones urbaines, mais une grande partie du pays se sentait laissée pour compte. Les signaux en direct diffusés par les stations des grands marchés ne parcouraient que peu de distance et, plus précisément, ils ne traversaient pas les montagnes, de sorte qu'aucune ville d'une vallée n'avait de réception. Aujourd'hui, les gens pourraient penser que la télévision par câble a commencé dans les années 1970, lorsque HBO a décollé, mais cela remonte beaucoup plus loin, à l'époque où les entrepreneurs cherchaient un moyen de conquérir la topographie.

La solution, comme plusieurs hommes l'ont réalisé à peu près au même moment en 1948, était de placer une antenne quelque part en hauteur pour capter le signal de diffusion, puis de faire passer ce signal par un fil jusqu'aux téléviseurs. John Walson Sr. à Mahanoy City, Pennsylvanie, est souvent identifié comme le premier à le faire, bien que d'autres attribuent le mérite à Ed Parsons à Astoria, Oregon. En tout cas, une fois que le premier innovateur - le véritable inventeur de la télévision par câble - a montré que cela pouvait être fait, les villes du monde entier réclamaient des systèmes d'antenne communautaire, comme on les appelait.

C'est là que mon père entre en jeu. Williamsport, une ville à 130 miles au nord-ouest de Philadelphie dans les Appalaches, était aussi impatient de voir Howdy et Oncle Miltie et le reste que n'importe quelle communauté, et en 1950 les journaux locaux ont commencé à noter les efforts pour apporter la télévision d'ambiance ( comme les gros titres avaient tendance à le décrire) dans la vallée.

La meilleure télé de 2021

La télévision a offert cette année de l'ingéniosité, de l'humour, de la défiance et de l'espoir. Voici quelques-uns des faits saillants sélectionnés par les critiques télévisés du Times :

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    • « Le chemin de fer clandestin » : L'adaptation captivante par Barry Jenkins du roman de Colson Whitehead est fabuliste mais gravement réel .

Environ 45 000 personnes vivaient à Williamsport à l'époque. Cela représentait beaucoup de ventes potentielles de téléviseurs, ce qui a été l'un des moteurs du boom du câble. En 1952, trois groupes tentaient de mettre en place des systèmes qui capteraient les signaux de diffusion au sommet de 2 000 pieds de Bald Eagle Mountain et les dirigeraient vers Williamsport et South Williamsport.

Le livre de 2005 Pioneers of Cable Television: The Pennsylvania Founders of an Industry, par Brian Lockman et Don Sarvey, fait une brève mention de mon père, notant qu'il construisait le système pour l'un de ces groupes, West Branch TV Services, en utilisant Philco équipement. Dans les archives en ligne du Centre de câble , un groupe industriel dont le siège est à Denver, j'ai trouvé une autre mention de mon père dans l'histoire orale d'un homme qui avait travaillé pour lui là-bas, Franck Ragone .

Nous y sommes allés un jour très, très froid, neigeux et misérable pour installer l'équipement de tête de ligne, dit M. Ragone dans l'histoire orale. À ce jour, je me souviens encore à quel point j'avais froid – comme si je n'allais plus jamais me réchauffer.

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Crédit...Bibliothèque Barco, The Cable Center

Ce récit a été enregistré en 1999. Aujourd'hui, M. Ragone, à 87 ans, mentionne encore le froid lorsqu'on l'interroge sur son moment sur la montagne, qui était probablement en février ou mars 1952. Et il décrit parfaitement une version plus jeune du père dont je me souviens, un homme qui, quand il s'agissait de faire un travail, était déterminé et persistant. M. Ragone se souvient que le signal de télévision n'arrivait pas comme prévu de la tour de 100 pieds qui avait été érigée, ce qui a laissé mon père essayer de planter un poteau dans un sol gelé pour tenir un réseau d'antennes.

C'était une boule de feu, a déclaré M. Ragone, qui vit à Cherry Hill, dans le New Jersey, lors d'un entretien téléphonique. Il ne voulait pas que quelque chose se dresse sur son chemin. Comment il a enfoncé cette chose dans le sol, je ne sais pas.

M. Ragone était là pour le soutien technique, pas pour grimper aux poteaux ; Papa l'avait engagé en janvier de la même année pour construire l'amplification et d'autres équipements dans son atelier près de Philadelphie. Faire fonctionner le concept de télévision par câble ne consistait pas seulement à faire passer un fil du sommet de la montagne à l'endroit où les gens vivaient. Le signal s'est détérioré au fur et à mesure qu'il voyageait et a dû être amplifié.

Il a fallu quelque chose comme 20 amplificateurs pour y arriver, se souvient M. Ragone. Ce processus consistant à augmenter le signal, à le mettre dans le câble, ce qui, bien sûr, aurait une perte, à l'augmenter à nouveau - cela est devenu une pieuvre, pour ainsi dire.

Des systèmes similaires étaient en cours dans tout le pays alors que les entrepreneurs tentaient de capitaliser sur la révolution de la télévision, inventant la technologie pour y parvenir au fur et à mesure. C'est une vague qui rappelle les pionniers de l'Internet de notre époque, même si Mark Zuckerberg n'a probablement jamais rencontré d'ours ou n'a été mordu par un serpent à sonnettes sur le chemin de la création de Facebook. Les histoires orales du Cable Center regorgent d'histoires folles. Un monteur de lignes de l'un des autres groupes de Williamsport, Lycoming Television Corporation, a fait un plongeon glacial dans la rivière Susquehanna tout en épissant un câble qui la traversait cet hiver-là.

Vous avez fait quelque chose jusqu'à ce que vous rencontriez un problème, puis vous avez résolu le problème, puis vous avez continué, a déclaré M. Ragone à propos de l'état d'esprit.

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Crédit...Bibliothèque Barco, The Cable Center

Il dit que mon père s'est particulièrement attaché à rendre plus accessibles les boîtiers étanches contenant les amplificateurs, car les tubes à vide utilisés par le système devaient être constamment remplacés. Étant donné le rythme rapide du développement de la technologie de la télévision, tout ce que mon père a installé cet hiver-là sur la montagne a probablement été remplacé avant longtemps par un meilleur équipement. Son travail semble avoir consisté simplement à mettre le système en marche ; un entrepreneur local, Joseph L. Lecce, était le fer de lance du projet et dirigeait en fait la société West Branch.

Apparemment, papa a réussi, car le 27 mars 1952, le groupe de la branche ouest a annoncé la première diffusion publique d'un service de réception télévisée avec plusieurs antennes (piped-in) à la caserne de pompiers First Ward à South Williamsport. Entrée gratuite, indique l'annonce. Le groupe Lycoming a commencé son service à peu près au même moment.

West Branch a facturé 135 $ pour l'installation et 3,75 $ par mois ; Lycoming a demandé 125 $ et 3,50 $. Mais il fallait convaincre les clients.

Le défi était de savoir s'ils croyaient que vous étiez là pour le long terme, ou est-ce que c'est une chose improbable ? rappelé Archer S. Taylor , 96 ans, un pionnier du câble dans le Montana qui a par la suite enregistré certaines des histoires orales du Cable Center.

Les résidents de Williamsport sont devenus croyants. En août 1954, le journal The Grit a rapporté que les trois systèmes de la ville avaient 325 miles de câble et 11 000 postes. Il est difficile d'apprécier maintenant à quel point les gens étaient impatients il y a 60 ans de goûter à la télévision, aussi primitive soit-elle. Comme l'a dit M. Ragone, à cette époque, si vous aviez l'impression que quelqu'un se déplaçait et que vous aviez une voix pour l'accompagner, c'était le début d'un miracle.

Soit dit en passant, la troisième ligne de cordage de la société à Williamsport était Jerrold Electronics, qui était en retard pour la fête - son système n'a commencé à fonctionner qu'à la fin de 1952 - mais avec un meilleur équipement et un meilleur financement est finalement devenu un géant dans l'entreprise. L'homme derrière Jerrold, Milton J. Shapp, a été élu gouverneur de Pennsylvanie.

M. Ragone a fini par travailler pour Jerrold et est devenu un cadre supérieur chez Comcast. Mon père a finalement quitté le secteur de la télévision et s'est tourné vers l'informatique pour travailler pour la Burroughs Corporation. (Papa vous a-t-il déjà parlé de la fois où il a câblé le Pentagone? a demandé mon frère Grant l'autre jour.) Mais je soupçonne qu'il considérait ses années à la télévision comme parmi les plus aventureuses de sa vie professionnelle. Même après les coups, il a pu se rappeler un petit souvenir la dernière fois que je l'ai interrogé sur Williamsport.

J'ai descendu un câble d'une montagne, dit-il après un effort. C'était un long chemin, en fait.

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